Quand les aviateurs de chasse se tiraient dessus… à coup de fusils !

Quand les aviateurs de chasse se tiraient dessus... à coup de fusils !

 

Au début de la Première Guerre mondiale, les pilotes des avions de reconnaissance et des bombardiers s'affrontaient avec leurs fusils ou leur armes de poing, avec une précision bien aléatoire. La Première Guerre mondiale a, en effet, été le premier conflit majeur impliquant l'utilisation à grande échelle des avions. Des ballons d'observation attachés avaient déjà été employés dans plusieurs guerres et seraient largement utilisés pour le repérage d'artillerie. L'Allemagne a utilisé des Zeppelins pour la reconnaissance sur la mer du Nord et la Baltique, ainsi que pour des raids de bombardements stratégiques sur la Grande-Bretagne et le Front de l'Est. Les avions venaient juste d'être utilisés à des fins militaires au début de la guerre. Initialement, ils étaient principalement utilisés pour la reconnaissanceLes pilotes de combat ont été dépeints comme des chevaliers modernes et beaucoup sont devenus des héros populaires. La guerre a également vu la nomination d'officiers de haut rang pour diriger les efforts de guerre aérienne des pays belligérants. Alors que l'impact des avions sur le cours de la guerre était principalement tactique plutôt que stratégique, la coopération directe avec les forces terrestres (notamment la télémétrie et la correction des tirs d'artillerie) marque les premiers pas dans les rôles stratégiques des futures guerres. 

Mais en janvier 1915, Raymond Saulnier et un certain Roland Garros mirent au point la mitrailleuse embarquée et le tir à travers l'hélice.  Le canon de tir vers l'avant d'un porte-canon pousseur offrait une certaine capacité offensive. Le montage d'une mitrailleuse tirant à l'arrière à partir d'un avion tracteur à deux places donnait une capacité défensive. Il y avait un besoin évident de certains moyens de tirer une mitrailleuse en avant d'un avion tracteur, en particulier de l'un des petits, léger, scout. Les avions, adaptés des coureurs d'avant-guerre, devaient accomplir la plupart des tâches de combat aérien pendant le reste de la guerre. Il semblerait plus naturel de placer le canon entre le pilote et l'hélice, tirant dans la ligne directe de vol, Il était également important que la culasse de l'arme soit facilement accessible au pilote, afin qu'il puisse éliminer les bourrages et les arrêts auxquels les premières mitrailleuses étaient exposées. Cela présentait un problème évident: un pourcentage de balles tirées libres à travers une hélice tournante frappera les pales, avec des résultats prévisibles. Les premières expériences avec des mitrailleuses synchronisées avaient été menées dans plusieurs pays avant la guerre. Franz Schneider, qui travaillait alors pour Nieuport en France, mais travailla ensuite pour LVG en Allemagne, breveta un mécanisme de synchronisation le 15 juillet 1913. Un ancien équipement russe fut conçu par un lieutenant Poplavko: les frères Edwards en Angleterre conçurent le premier exemple britannique, et le Morane-Saulnier. Toutes ces premières expériences échouèrent à attirer l'attention officielle, en partie à cause de l'inertie officielle et en partie à cause des résultats terrifiants des défaillances de ces premiers engrenages de synchronisation, qui incluaient des balles dangereusement ricochantes ainsi que des hélices désintégrantes.